优傲科技:不只安全,更易于使用

2017-09-20 10:50:00
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近有人问我,为何优傲科技和 Rethink Robotics 能在自动化的领域中造成这么大的影响。对那些曾在第一线面对工业自动化推广的人说,答案几乎都着墨于这样的机器人使用上不需搭配额外防护措施,例如硬式的防护笼或轻隔帘等。虽然这是个很重要的因素,但这两间公司同时还带给业界另一个很宝贵的面向。操作简易

过去将近 20 年,我负责评估新型态的机器人及动作控制技术,我也看过相当多的市场变化。但有一个几乎未曾改变过的因素,那就是不论工业机器人或动作控制解决方案,都需要训练有素的操作员来加以编写程式及控制。每隔几年,就会有这些方面的制造商出来宣称,因为新的设定精灵,或标准变更为IEC61131,或其他省时的方法,让他们的解决方案越来越易于上手及设定。虽然这些进步的确让客户及工程师的日常变得较轻松了,但还不足以通过我个人的判断标准:

一个没有背景,或只有一点经验的人,是否可以把设备交给他,只给予最低限度的指示及说明,只要几分钟,就编写出可用的程式并顺利运作?

很明显地,答案还是不行。

对我这样不是很会编写程式的人来说,这个判断方法非常清楚明白。我在过去 20 年里学到一件事,那就是:仅仅是传统机器人和动作控制解决方案的配置需求,就足以让大部分不是程式设计师的人抱头苦思,更别提是写出可用的程式了。每次有厂商来跟我说,他们新解决方案的程式是多么好写,我都还是得找个控制工程师来帮我的忙。

对我们的客户来说,这一点差别都没有。不论程式语言的格式为何,只要我们是将多轴动作解决方案或机器人卖给没有经验的人,更别提完全没写过程式的人,我们就是得派遣工程师过去,或是请客户去上课。

易于使用之机器人的真价值
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Andy Larson 指导一群对机器人没经验的人如何设定优傲科技的产品

为了比较起见,先让我们暂停一下,来讲讲另一个有很多软体的科技:手机。我最近买了一支新手机,然后我突然想到:到底是从什么时候开始,买手机的时候,都不会附上完整的使用说明书了呢?回想一下,大概 20 年以前,如果你买了一支全新的 Nokia 5190,盒子里会有一本纸本的说明书,而且重量还跟手机一样重。只不过是支存几个号码和打打电话的手机而已耶!

你现在去买部智慧型手机,或是手持装置,功能都比 1990 年代的电脑还要强,而盒子里连个入门指南都快找不到了。为什么?因为软体和介面的进化,让你可以用很直觉的方式,掌握所有强大功能。

我并非觉得,对于一部有多重逻辑执行序和错误处理能力的机器人来说,编写程式这种事情应该被简化到跟学玩愤怒鸟电玩游戏一样简单。但是,回到基本面来说,只是写个程式让机器人可以和其他机器简单协同作业,也不该需要受训两个星期吧

有几间比较前瞻的公司也感同身受,并且做出回应。在 2012 年,有两间公司,一间叫 Heartland Robotics,另一间叫优傲科技,开始有了动作。Heartland 是 Rodney Brooks 的心血结晶,而优傲科技则由 Esben Østergaard 打造。Rodney Brooks 来自知名的扫地机器人公司 iRobot,他一心想要打造更亲民,而尽可能不须编写任何程式的机器人。而 Esben Østergaard 则是个博士生,希望做出让中小企业能以更低的入门成本就可运用的机器人技术。藉由易于使用且具备缩放性架构的解决方案,解决真实世界的产线需求,且打通既有的困难点。

两个人在各自的领域都大有斩获。他们所创造的解决方案,不仅安全,更是几乎任何人都能轻松操作的。也就是说,如果你会用智慧型手机,或是知道怎么设定你的录放影机,你就会用他们所生产的机器人了。虽然其他公司也有生产力量受限的机器人,但即使你买得起,要维护这些设备也需要相当专业的人士。对我们来说,我们还是选择和优傲科技合作。优傲科技的产品相当吻合我们的核心价值:其效能稳定,足以和其他厂商提供的任何精准型动作控制解决方案媲美,而且我们可将其与所有传统机器人科技结合,来提供完整的解决方案。

不论客户是初次导入机器人,或已经拥有为数可观的传统型机器人,只要我们在展示过程中把手持式教导盒交给客户,好戏就开锣了,而那些旧型的力量受限型机器人,就慢慢的遭到淘汰,屡试不爽。不论是完全没用过机器人的职业安全卫生管理员、花钱请大量员工来做事的老闆、还是公司内部已有多年经验的机器人程式设计师,完全无人例外。每个不同角色的人,因为不同的专业技能和原因而参与展示过程,却都得到相同的结论:如果为这些机器人编写程式真的如此容易,那就可以运用在很多地方。然后,他们才会想到,「还有,这些机器人也够安全,能用在我们想要的地方,不必跟其他机器人一样锁在大铁笼里。」

就像是网际网路为整个世代带来了发声的机会,这条路也将让新创公司或中小企业得以享受有效率,具备弹性的自动化解决方案。自动化将不再是财星五百大企业的专利。就是这样的思维,让自动化解决方案得以解放,人人都可加以利用,而这种思维也将驱动制造业的下一次革命。

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